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Italo Svevo (1861–1928)

Author of Zeno's Conscience

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About the Author

Born in Austrian Trieste of a Jewish Italian-German family, Svevo spoke German fluently and pursued a business career before taking up fiction under a pseudonym that means "Italus the Swabian" or South German. His Italian had indeed something foreign about it, as did the characterizations of heroes show more and heroines in his novels. His first novel, A Life (1893), published at his own expense, and his second, Senilita (As a Man Grows Older) (1898), were virtually ignored. Svevo might have despaired had it not been for his friendship with the expatriate Irish novelist James Joyce (see Vol. 1), with whom he exchanged language lessons in Trieste. Joyce's intervention eventually found a foreign audience for Svevo's third and perhaps best novel, The Confessions of Zeno (1923), first published and very well received in France. As Svevo's reputation spread, he was called the Italian Proust in France, the Italian Musil in Germany, and the Italian Joyce in England. Italian critics now point out that, despite Svevo's foreign success, it was an Italian, Eugenio Montale, who wrote the first significant critical appraisal in 1925. Still, by then Montale had already steeped himself in foreign literatures and could assume a foreign perspective, while more natively rooted Italian critics, including even Benedetto Croce, continued to discount Svevo as a writer writing to be translated. (Bowker Author Biography) Italo Svevo (1861-1928), ne' Ettore Schmitz, was born in Trieste and lived there all of his life. (Bowker Author Biography) show less

Works by Italo Svevo

Zeno's Conscience (1930) 3,549 copies
As a Man Grows Older (1898) 1,152 copies
A Life (1892) 413 copies
A Perfect Hoax (1926) 177 copies
Corto viaggio sentimentale (1928) 85 copies
Further Confessions of Zeno (1969) 59 copies
James Joyce (1967) 48 copies
Il mio ozio (1995) 36 copies
I racconti (1985) 33 copies
Romanzi (1985) — Author — 28 copies
Autobiografisch profiel (1988) 27 copies
Alle verhalen (1989) 24 copies
L' assassinio di via Belpoggio (1990) — Author — 21 copies
Romanzi e continuazioni (2004) 20 copies
A Very Old Man: Stories (2022) 17 copies
Diario per la fidanzata (1979) 16 copies
Argo e il suo padrone e altri racconti (2001) — Author — 16 copies
Umbertino (1968) 15 copies
Todos los relatos (2007) 15 copies
La coscienza di Zeno-Senilità-Una vita (1997) — Author — 13 copies
Een strijd (2013) 11 copies
Sur James Joyce (1986) 10 copies
Novelle (1988) 8 copies
La Coscienza di Zeno e Continuazioni — Author — 6 copies
Yaslilik (2014) 4 copies
Commedie (2018) — Author — 4 copies
Le Destin des souvenirs (2017) 4 copies
Escritos sobre Joyce (1990) 4 copies
Una vita: Senilita — Author — 4 copies
Le vin du salut (1997) 4 copies
Modernité (2011) 3 copies
Teatro (1984) 3 copies
Vino generoso (2008) 2 copies
Hayat işte : roman (2012) 2 copies
Tutte le opere (2004) 2 copies
Eeuwige jeugd (2017) 2 copies
Racconti (2010) 2 copies
Il malocchio 2 copies
Kaks novelli 2 copies
Epistolario 1 copy
℗Un ℗marito (1999) 1 copy
Ensayos 1 copy
Teatro 1 copy
Italia — Contributor — 1 copy
ensayos 1 copy
T ZERO 1 copy
romanzi e racconti (1995) 1 copy
Fabulas (2008) 1 copy
Italo Svevo 1 copy
Bos Zamanlarim (2014) 1 copy
Fábulas 1 copy
Teatro e saggi (2004) 1 copy
Thre complet 1 copy
Théâtre complet (1998) 1 copy
Poviedky I 1 copy
Death 1 copy
Le Tramway de Servola (1995) 1 copy
Cömert Sarap (2019) 1 copy
Een geslaagde grap (1989) 1 copy

Associated Works

The Penguin Book of Italian Short Stories (2019) — Contributor — 132 copies
The Oxford Book of Jewish Stories (1998) — Contributor — 127 copies
Great Italian Short Stories (1959) — Contributor — 42 copies
Studies in Fiction (1965) — Contributor — 22 copies
The Penguin Book of Italian Short Stories (1969) — Contributor — 21 copies
Meesters der Italiaanse vertelkunst (1955) — Contributor — 11 copies
Modern Italian Short Stories (1954) — Contributor — 6 copies
Kirjallisuus? Tutkimus? (1987) 2 copies


Common Knowledge



Alright, nothing too exciting. The format and way of telling the story and the style of characters really reminded me of the fables the main character writes. It's also not too sad, which is good cause the subject could easily turn out that way. I dunno, not much to say about it. Good enough but nothing special, just nice and didn't leave me with any lingering thoughts.

Quick plot summary so I can remember what happens if I come back to it in the future, don't click unless you want it all spoiled! Guy who wrote a book 40 years ago and still harbours dreams of being a proper literary star lives with his ill brother who he looks after reads to while working for a businessman and writing fables about sparrows. A cruel friend tricks him into thinking a publisher has signed a contract to publish his old book for a lot of money. This changes how man feels, he acts as more of an arsehole to his brother because he's worried, it preoccupies his mind. Eventually he works out he's been had, feels like an idiot, punches cruel friend a bit. All ends happily because through weirdness with exchange rate and cheques he actually made money out of the fake cheque cruel friend made out to him under false name. Roll credits… (more)
tombomp | 2 other reviews | Oct 31, 2023 |
I read this book in Trieste... it was the perfect accompaniment to my trip.
lemontwist | 47 other reviews | Sep 4, 2023 |
Literary masterpiece, with a shocking final twist.

"Confessions of Zeno" is the journal of a middle-aged man in Trieste, Italy (in the NE, near Croatia, Slovenia and Austria). He first describes briefly his difficult relationship with his father, and his problems quitting smoking, but then moves to the heart of his narrative, which concerns his life spent with a successful merchant-class family, with whose father he has a business relationship, and whose two daughters he desires a personal relationship.

He courts each daughter in turn, eventually marrying one, but keeps a mistress for a time, and comes to befriend the man who marries the other daughter, even entering into a business relationship with him. He manages to have a child, and lives a relatively quiet bourgeois existence.

The problem is, he is utterly detached, self-absorbed, and hypocritical. A narcissist's narcissist. When I say "business relationship", I use the term loosely. He despises honest labor!

Worse, during the various troubles he has with his friends and family, he cannot see it is his personality which causes them. The book is subtle and clever, describing the story through his eyes, but still making it clear he is usually the trouble-maker. The unreliability of a narcissist's narrative is its own undoing.

The journal was supposed to have been written for the sake of a psychologist, who is now publishing it to convince his patient he requires more therapy. For the greater part, it is a generally plain book, with interesting characters who take us through interesting adventures, even if those adventures are made comical by the man writing the tale, unaware what a clown he truly is.

But only by the end of the book does the book's full effect dawn on us, and we finally understand the psychologist. The ending is quite subtle. I was shocked enough to re-read the last few pages a few times before actually believing what it seemed to say. But the book's message was that much more effective because of this subtlety. After reading a "plain" book for so many pages, the ending is that much more powerful.

The book's style is clear and engaging, the characters well drawn and endearing, and the stories charming. Many readers will be happy enough to follow this "tragicomic" story for its own sake, but patient and insightful readers will be rewarded with a conclusion that forces them to question what the book had told them all along, and reflect on the meaning of life, love, family, and friendship.
… (more)
jvhovig | 47 other reviews | Aug 25, 2023 |
UNA VITA (*****)

La vita di un inetto o l’inettitudine alla vita.
Superato il velo della superficie si sprofonda là dove non è più possibile risalire - sono trascorsi i tempi in cui era possibile girare il volto alla luce.

Svevo era una stupenda, sofisticata, perversa, unilaterale macchina da racconto, e non c’e’ nulla di piu’ avvilente di vederlo ridotto alla scala delle fotografie di gruppo o dello scrittore che aveva “un messaggio da lasciare”. (LX)

C’e’ un’altra cosa che lo psicoanalista ignora: che, se non Zeno, almeno Svevo sembra a volte pensare come Dostoevskij quando, nel Diario di uno scrittore, annota:
Non c’e’ nulla di piu’ piacevole che parlare della propria malattia, pur di trovare un ascoltatore; e quando si comincia, e’ ormai impossibile non mentire; e’ una cosa che serve perfino di cura all’ammalato.

Dacche’ era impiegato, il suo ricco organismo, che non aveva piu’ lo sfogo della fatica di braccia e di gambe da campagnolo, e che non ne trovava sufficiente nel misero lavorio intellettuale dell’impiegato, si contentava facendo fabbricare dal cervello dei mondi intieri. Centro dei suoi sogni era lui stesso, padrone di se’, ricco, felice. (17)

La signorina parla magnificamente il francese! - fece quasi in tono di domanda Alfonso.
Nessuno si curo’ di rispondergli ed egli tacque riconoscendosi sciocco e noioso.

Egli s’era accorto della differenza che correva fra il suo modo di sentire e quello di coloro che lo contornavano e credeva consistesse nel prendere lui con troppa serieta’ le cose della vita. Quella era la sua sventura! (154)

Era stato un sogno magnifico quello di farsi trarre dal suo avvilimento con un bacio di donna. (167)

Se Annetta non lo amava piu’ egli usciva dalla vita, vi perdeva ogni interesse e nella vita contemplativa cui intendeva di dedicarsi non avrebbe avuto il bisogno di adulare o di fingere e non correva il pericolo di ritrovarsi un bel giorno nel cuore un amore nato dalla vanita’ o dalla cupidigia. Sarebbe vissuto con la sua franchezza natia, coi desideri semplici, sinceri e percio’ duraturi. (305)

Egli invece si sentiva incapace alla vita. Qualche cosa, che di spesso aveva inutilmente cercato di comprendere, gliela rendeva dolorosa, insopportabile. Non sapeva amare e non godere; nelle migliori circostanze aveva sofferto piu’ che altri nelle piu’ dolorose. (395)

La liberta’, secondo Schopenhauer, richiede forza, dolorosa rinuncia, lotta quotidiana contro le lusinghe del mondo e contro l’attrazione del nulla, tutte facolta’ di cui Alfonso si dimostra tragicamente privo. (1307)

SENILITA' (****)

Non è solo il personaggio a subire le conseguenze di una vecchiaia non anagrafica, ma tutto il clima culturale fin de siècle. Viene inoltre sottolineato un tratto che è probabilmente la caratteristica peculiare di Emilio: la sua "cecità", la sua ostinata resistenza al reale.
(dal commento, 1368)

La presenza del mediatore, secondo Girard, non è mai casuale: l'innamorato ne ha bisogno per incrementare le attrattive dell'oggetto del desiderio; anzi, si può dire che non si possa dare oggetto del desiderio senza la presenza di un mediatore esterno o interno, tanto che spesso è lo stesso innamorato a esigerne uno.
(dal commento, 1407-8)
Sebbene i tempi de L'eterno marito di Dostoevskij siano passati e Svevo, nella sua crudezza, sembra avvertirne i sintomi.

A lui parve di comprendere dagli occhi di lei ch'ella s'attendeva di venir avvicinata, e fu precisamente questo che gli diede la forza di passare oltre accelerando il passo.
Siamo ancora nella fase del bisogno di un mediatore: l'assenza preclude l'avvicinamento.

...l'aspro vento d'inverno che geme alla soglia
soffia dentro casa la sua aria affannosa!

(dal commento, Rimbaud, Opere, 1494)

...se gli fosse stato imposto di forzare con la propria voce i clamori del vento e del mare, egli sarebbe stato meno debole e meno infelice.
Ma l'aspro vento dello 'slacciamento' è arrivato: lui, lei e l'altro si scompongono.


Il doppio di Dostoevskij pare sorpassato dal personaggio 'ossimorico' di Svevo: dove 'pare' (ancora una volta) che si riunisca dallo sdoppiamento ma, in realtà, si sgretola ancora di più immaginandoci una figura ad intreccio (nel senso quantistico del termine).

Trasformare l'assenza in presenza, convertire l'amnesia in memoria, la cecità in visione, l'incoscienza in coscienza, il disordine e la labilità del tempo in tracce almeno provvisorie di senso: questo sembra essere in ogni caso la scommessa della scrittura di Svevo fin dai suoi primi tentativi letterari.
(Apparati e commento, p. 1542)

Io finsi una malattia, quella malattia che doveva darmi la facoltà di fare senza colpa tutto quello che mi piaceva.
(p. 842)


Ed ora che cosa sono io? Non colui che visse ma colui che descrissi.
(Le confessioni del vegliardo, 1116)

Il tempo fa le sue devastazioni con ordine sicuro e crudele, poi s'allontana in una processione sempre ordinata di giorni, di mesi, di anni, ma quando è lontano tanto da sottrarsi alla nostra vista scompone i suoi ranghi: Ogni cosa cerca il suo posto in qualche altro giorno ed ogni giorno in qualche altro anno.
(Prefazione, 1225)

… (more)
NewLibrary78 | Jul 22, 2023 |



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