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The German Lesson by Siegfried Lenz
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The German Lesson (original 1968; edition 1972)

by Siegfried Lenz (Author)

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Siggi Jepsen, incarcerated as a juvenile delinquent, is one day assigned to write a routine German lesson on the "The Joys of Duty." Overfamiliar with these "joys," Siggi sets down his life since 1943, a decade earlier, when as a boy he watched his father, constable of the northernmost police station in Germany, doggedly carry out orders from Berlin to stop a well-known Expressionist, their neighbor, from painting and to seize all his "degenerate" work. Soon Siggi is stealing thepaintings to keep them safe from his father. Against the great brooding northern landscape. Siggi recounts the clash of father and son, of duty and personal loyalty, in wartime Germany. "I was trying to find out," Lenz says, "where the joys of duty could lead a people"… (more)
Member:CGehring
Title:The German Lesson
Authors:Siegfried Lenz (Author)
Info:Hill and Wang (1972), Edition: First Edition, First Printing, 470 pages
Collections:Your library
Rating:
Tags:None

Work details

The German Lesson by Siegfried Lenz (Author) (1968)

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Given how funny, subtle, and rending this book is in translation, I suspect it is a minor masterpiece in German. As WWII home-front book from the point of view of a German student/delinquent, the tone is somewhere between Hans Fallada, Flann O'Brien, and Joseph Heller. Highly enjoyable. ( )
  Eoin | Jun 3, 2019 |
A wonderful book, brilliantly written. If you wonder how the Nazis managed to hoodwink the people, this is the book for you. The story concerns a young man, 10 years old in 1943 and his father, a local policeman who is a Nazi stooge. 'the young man befriends an expressionist painter who is told by Berlin to not paint and they instruct the policeman to prevent him from doing so.
Later in the book, the policeman attempts to lead a Volksturm unit of older people. The young man is probably run in by the artist himself for stealing. This is a very disturbed young man and he is clearly nuts as the book shows.Great descriptions of the North German coast/ ( )
  annbury | Mar 14, 2017 |
Thirty years after I first read it, this still managed to surprise me. Those who complain about deficiencies in the balance between the style and the political theme are probably right, but all the same, Lenz does a remarkable job of portraying the North German landscape and people in his big, flat, repetitive descriptive structures. There is a deliberate element of monotony, but it doesn't make the book boring; on the contrary, you're drawn in and made to look for the fine detail under the big grey skies.
What I didn't really take in the first time I read it is how ambivalent Lenz is in his treatment of the main story. We start off on Siggi's side, seeing his father as a misguided and obsessive "slave of duty" (I couldn't help thinking of the Pirates of Penzance...) but after a while we realise that practically everyone else, including Siggi, is the victim of some kind of self-destructive obsession too. We can put this down to the distorted moral universe of the Third Reich if we want to, but Lenz seems to leave it open. Is it the particular stubbornness of the Northern character? Is the world just like that? It's interesting that Lenz chose to set what people would see as his big wartime novel in a place that was scarcely affected by the war, and make the chief victim of Nazi persecution a painter of nationalist views who had been involved in Völkisch politics and was a Nazi party member himself for a while. ( )
6 vote thorold | Dec 30, 2012 |
This book surprised me. It was recommended to me by P. I expected a lot, and haven't been disappointed so far. The style of writing is demanding, so it took me ages to get through the book.
The story is fascinating: a young man called Siggi tells his story from a correctional facility for young offenders on an island in the Elbe in Northern Germany. He is ordered to write an essay about "the joy of duty" (die Freude der Pflicht). The one thing that immediately comes to his mind is his father's story. He was a policeman in 1943 when "Berlin" ordered him to enforce their decision to ban his friend Max (an artist) from painting. Max and Jens have been friends for a long time, Max once even saved the policeman's life when he fell into the sea and almost drowned. Still he feels obliged to follow the rules and keep Max from painting.
Jepsen wants to write this story down, but fails to find a beginning, so he is put into solitary confinement until he can finish his assignment. Once he has started to tell the story, he can't just leave it at that - he has to tell everything.
The former friendship between Jens and Max is falling apart, the family is falling apart over Siggi's brother's dessertation, all in the name of a distant force in Berlin, that remains unnamed but ever present.
What impressed me most about the book is the pictures the storyteller paints of Bleekenwarf and of the Elbe Island on which he spends his jail sentence. Before he starts to tell the story he always sets up the stage.
  verenka | Jun 25, 2010 |
Eine monotone Studie über die deutsche Freude an der Pflicht: Die "Deutschstunde" aus der Feder von Siegfried Lenz ist, das sei vorweg gesagt, eines der zwiespältigsten Werke, das sich unter den deutschsprachigen Klassikern des 20.Jahrhunderts finden lässt: Selten nämlich liegt in einem eigentlich schlüssigen schriftstellerischen Konzept gepaart mit einer durchaus ansprechenden Handlung so viel Ungemach verborgen, wie in diesem.

Thematisch versucht Lenz in seiner "Deutschstunde" einen typisch deutschen und ins fanatische driftenden Wesenszug zu beschreiben, nämlich das Pflichtgefühl. Als Projektionsfläche wählt er einen jungen Mann namens Siggi Jepsen, dem in Jugendhaft aufgetragen wird einen Aufsatz über die Freuden der Pflicht zu schreiben. Unweigerlich erinnert dieses Thema ihn an seinen Vater, der im Jahre 1943 als Dorfpolizist den Auftrag erhielt den Maler Nannsen an der Ausübung seiner Tätigkeit zu hindern. Dieser Auftrag verwandelt sich aber bald in eine manische Besessenheit des Vaters, die in diesem jeden ethischen oder logischen Einwand gegen sein Tun erdückt. Dies führt dann am Ende sogar so weit, dass er seinen Auftrag auch noch fortführt als der Befehl mit dem Ende des dritten Reiches nichtig wird. Selbst sieht sich Siggi Jepsen als Antipoden und Opfer seines Vaters, der es sich zu einer inneren Pflicht machte die Bilder zu retten, indem er sie beiseite schaffte, was ihn aber letztlich in die Kriminalität und ins Jugendgefängnis brachte. Während der Reflektion der Geschichte seines Vaters entwickelt sich in ihm zusehens ein starkes Verantwortungsgefühl, eine Art selbstbestimmter Moral, das es ihm letztlich sogar erlaubt wegen guter Führung vorzeitig aus dem Gefängnis entlassen zu werden.

Die großen Stärken des Buches liegen eben in jener beschriebenen Handlung. Das erzähltechnische Spiel aus retrospektiver Reflektion und begleitender Entwicklung des Protagonisten Siggi Jepsen wird durchgängig fortgeführt und erscheint in sich weitestgehend schlüssig. Daneben ist auch noch die Ausgestaltung des Themas selbst zu loben, denn in ihrer banalen Motivik des Verhaltens eines Dorfpolizisten in einem abgeschiedenen Teil Norddeutschlands, schafft sie es sehr eindrucksvoll die Mechanismen der Pflicht aufzuzeigen und zu entmythisieren.

Leider existieren neben diesen Stärken des Werkes auch noch einige ganz verschiedenartige Mängel, die vielen Lesern, vor allem den Gelegenheitslesern, das Vergnügen an diesem Buch arg schmälern werden. Als erstes sei dabei der Stil des Autors genannt, dem passend zu seiner Thematik eine gewisse friesische Sprödheit anhaftet. In Verbindung mit der beachtlichen Länge dieses Buches, in dem Lenz sehr viel wert auf eine kleinschrittige Progression legt, ergibt sich dabei ein eindrückliches Gefühl der Monotonie. Bildlicher könnte man es auch so fassen, dass sich die Schwere der Thematik in einem eklatanten Ungleichgewicht zu Umfang und Stil des Werkes befinden: Erstere vermag die Seiten nicht so zu füllen, dass eine wirklich durchgehende Partizipation des Lesers am Geschriebenen stattfindet. Ohne Frage mag diese Feststellung aber für viele, die sich für gemächlichere Literatur erwärmen können, gegenstandslos sein.
Eben jenes schon angerissene Ungleichgewicht zwischen Form und Inhalt bietet auch den Ansatzpunkt für eine zweite, noch grundsätzlichere Kritik an Lenz: Die mangelnde Schwere der Thematik liegt nämlich zu einem großen Teil daran, dass Lenz sie ihr nicht gibt. So scheitert er an seinem eigenen Anspruch das "typisch deutsche" Pflichtgefühl zu beschreiben, dass es letzten Endes so niemals gegeben hat. Die Pflichterfüllung eines Dorfpolizisten ist eine andere als die eines Offiziers, die eines Stahlarbeiters eine andere als die eines Parteifunktionärs. An diesen Beispielen erkennt man, was Lenz nur unzureichend deutlich macht: Auch wenn Pflichtgefühl existiert, so können seine blinden Formen nicht nur aus Freude an der Pflicht sondern ebenso auch durch Ehrbegriffe, Zwang oder ideologische Überzeugung entstehen.

Zusammenfassend ist die "Deutschstunde" ein Werk mit zwei Gesichtern. Einerseits überzeugt es durch eine gute Konzeption und eine nachdenkliche Thematik, während es andererseits in einer gewissen Monotonie versinkt und durch seine stellenweise einschichtige Betrachtung des Themas viel Potential verschenkt.
4 vote r1hard | Nov 22, 2009 |
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Author nameRoleType of authorWork?Status
Lenz, SiegfriedAuthorprimary authorall editionsconfirmed
Brix, BirgitteTranslatorsecondary authorsome editionsconfirmed
Coeta, LuisaTranslatorsecondary authorsome editionsconfirmed
Graff, FinnIllustratorsecondary authorsome editionsconfirmed
Holmboe, LotteTranslatorsecondary authorsome editionsconfirmed
Kaiser, ErnestTranslatorsecondary authorsome editionsconfirmed
Neubauer, Martinsecondary authorsome editionsconfirmed
Suominen, OiliTranslatorsecondary authorsome editionsconfirmed
Wilkins, EithneTranslatorsecondary authorsome editionsconfirmed
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Canonical LCC

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Wikipedia in English (1)

Siggi Jepsen, incarcerated as a juvenile delinquent, is one day assigned to write a routine German lesson on the "The Joys of Duty." Overfamiliar with these "joys," Siggi sets down his life since 1943, a decade earlier, when as a boy he watched his father, constable of the northernmost police station in Germany, doggedly carry out orders from Berlin to stop a well-known Expressionist, their neighbor, from painting and to seize all his "degenerate" work. Soon Siggi is stealing thepaintings to keep them safe from his father. Against the great brooding northern landscape. Siggi recounts the clash of father and son, of duty and personal loyalty, in wartime Germany. "I was trying to find out," Lenz says, "where the joys of duty could lead a people"

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