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Kallocain by Karin Boye
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Kallocain (1940)

by Karin Boye

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This book is best seem as a part of dystopian quartet from the first half of the XXth century, the others are: We by Yevgeny Zamyatin, brave new world by Aldous Huxley and 1984 by George Orwell. The novel was nominated for the Retro-Hugo for 1940.

The novel depicts a totalitarian society where the protagonist developed a truth serum (Kallocain), which allows to take oppression to a new level – to judge the very thought and intentions of people. The story does a great job in showing the internalized fear of population. I guess this is underappreciated by western public that totalitarian regimes are much broader than just their leaders and secret police. There is a saying ‘yes, Stalin was a monster, but who wrote millions of anonymous reports?’
( )
  Oleksandr_Zholud | Jan 9, 2019 |
Der Chemiker Leo Kall blickt zurück auf die Zeit vor seiner Verhaftung und will nun endlich nach unzähligen Jahren berichten, was damals geschah. In der Chemiestadt Nr. 4 arbeitete er in einem Labor und es gelang ihm ein sagenhaftes Medikament zu erfinden, das seinen Namen tragen sollte: Kallocain. Die Wahrheitsdroge führte dazu, dass die Versuchspersonen ihre Geheimnisse preisgaben und dem totalitären Staat ihre intimsten Gedanken verrieten. Schnell wird man auf ihn aufmerksam und lädt in gemeinsam mit seinem Vorgesetzten in die Hauptstadt ein, um der Staatsführung sein Experiment vorzuführen. Doch all der Erfolg kann Leo Kall nicht vor seinen Ängsten und Unsicherheiten schützen. Sein ganzes Leben lang wird er von Alpträumen geplagt und die für ihn nach all den Ehejahren immer noch offene Frage, ob ihn seine Frau Linda überhaupt jemals geliebt hat, lässt ihn eine Entscheidung mit schwerwiegenden Folgen treffen.

Karin Boyes Roman aus dem Jahre 1940 gilt als eines der wichtigsten schwedischen Romane des 20. Jahrhunderts. Ihr letztes Werk, bevor sie sich das Leben nahm, blickt in eine düstere Zukunft und ist stark beeinflusst von den Zeichen der Zeit. Die deutschen Vorfahren der Autorin haben sie immer wieder gen Süden blicken und beobachten lassen, was sich dort in den 1930er Jahren abspielte und wohin sich die Welt bewegte.

Leo Kall lebt im sogenannten Weltstaat, der mit seiner Überwachung und starren Struktur sowohl an die Ideen Hitlers anknüpfte wie auch an die stalinistische Sowjetunion erinnert. Ersteres kommt vor allem auch in der nur am Rande angerissenen Rassentheorie zum Ausdruck, der zufolge die Menschen im Weltstaat sich genetisch stark von jenen im verfeindeten Universaalstaat unterscheiden. Das Leben wird von Geburt an vom Staat bestimmt und gelenkt und spielt sich weitgehen unter der Erde ab, es bedarf einer Sondergenehmigung, um an die Oberfläche zu kommen. Die Gesellschaft ist stark kommunistisch ohne große Hierarchien geprägt, gleichzeitig durchdringt sie aber auch eine militärische Struktur, die sich beispielsweise in der Anrede als „Mitsoldat“ niederschlägt.

Interessant ist einerseits natürlich Kalls Erfindung namens „Kallocain“, die Wahrheitsdroge, die staatsfeindliche Gedanken aufdeckt und somit eine schnelle Reaktion auf konterrevolutionäre Strömungen erlaubt. Viel spannender fand ich jedoch den Charakter Kalls selbst, der fortwährend von Unsicherheit und Zweifel geplagt wird, der gefallen will und doch beinahe durchgängig starken Ängsten ausgeliefert ist. Letztlich ist das Gefängnis für ihn ein Ort der Befreiung, denn er ist die ihn beängstigende Freiheit im Staat losgeworden und die engen Mauern bieten ihm den Schutz vor sich selbst und seinen Gedanken, den er zuvor schmerzlich vermisst hat.

Boyes Roman steht in einer Reihe mit Dystopien wie „Schöne neue Welt“ oder „1984“, die in dieselbe Entstehungszeit fallen. Gerade weil Roman und Autorin einen starken Bezug zu Deutschland haben, ist mir unverständlich, weshalb er nicht weitaus bekannter bei uns ist. Vielleicht mag die Neuübersetzung daran etwas zu ändern, in der aktuellen Zeit kann es gar nicht genug erfolgreiche Literatur, die die Folgen extremer politischer Entwicklungen aufzeigt, geben. ( )
  miss.mesmerized | Nov 25, 2018 |
A dystopian novel in the tradition of 1984, but much more grim, I think because the protagonist is not struggling against the state, but seems to have wholeheartedly accepted it. He invents a drug that causes people to tell the truth, and in testing it is exposed tothe thoughts of people who struggle against it, although in a very vague way. It's a short book, and there isn't much left of it by the time the protagonist is changed--strangely enough by using the drug on his wife to expose what he thinks will be her infidelity. He finds something completely unexpected and his entire outlook changes. The book ends very abruptly with a twist that has little to do with the rest of the narrative. I found it to be very absorbing and interesting, well worth reading. ( )
  unclebob53703 | Apr 12, 2017 |
It's quit different for being a Swedish novel from the 40's, and it really makes you think! It's a book that needs to be discussed in a book club with other people. A lot of meaning and strong emotional expression through colorful characters.
I think I need to reread it to really understand it. ( )
  Hessius | Dec 4, 2016 |
First time that I heard of Karin Boye, was through her poem "Yes ofcourse it hurts". I love that poe for many reasons - but anyway, let's focus on Kallocain. It's more than likely that I partly loved Kallocain from the first second because of the fact that I already was in love with the author, but truth being told - Kallocain is a fantastic book. I raises questions that is time less, and always of relevance to bring up - both to discussion in bigger groups or just to think about by yourself. The language is amazing, and one of the reasons to why I like this book that much is because you can really feel Boye as an author and a person through the letters. From what I've heard, Boye was an intelligent, kind, thoughtful person with a rare talent to.. sometimes disguise ugliness with beautiful metaphors and words, and other times just bring out the ugliness to the brightest of lights to dissect it to its tiniest components. Kallocain is beautiful, realistic, hidden, open, etc. etc. I think that Taylor Swift would describe it as "a nightmare dressed like a daydream". ( )
  HannaABMA14 | Sep 6, 2016 |
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Karin Boyeprimary authorall editionscalculated
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Gullberg, HelgeIntroductionsecondary authorsome editionsconfirmed
Haars, PeterCover artistsecondary authorsome editionsconfirmed
Kuczka Péter,Afterwordsecondary authorsome editionsconfirmed
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Epigraph
Dedication
First words
Den bok jag nu sätter mig ner att skriva måste verka meningslös på många, om jag alls vågar tänka att många får läsa den, eftersom jag alldeles självmant utan någons order börjar ett sådant arbete och ändå icke själv är riktigt på det klara med vad avsikten är.
The book I now sit down to write must seem pointless to many—if indeed I dare imagine "many" will have the opportunity to read it—since of my own volition, without anyone's request, I undertake such a work, and since I myself am not quite clear as to the purpose.
Quotations
Last words
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Disambiguation notice
Publisher's editors
Blurbers
Publisher series
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Original language
Canonical DDC/MDS

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Wikipedia in English (1)

Book description
Haiku summary

Amazon.com Product Description (ISBN 0299038947, Paperback)

This classic Swedish novel envisioned a future of drab terror. Seen through the eyes of idealistic scientist Leo Kall, Kallocain’s depiction of a totalitarian world state is a montage of what novelist Karin Boye had seen or sensed in 1930s Russia and Germany. Its central idea grew from the rumors of truth drugs that ensured the subservience of every citizen to the state.

(retrieved from Amazon Thu, 12 Mar 2015 17:58:45 -0400)

This classic Swedish novel envisioned a future of drab terror. Seen through the eyes of idealistic scientist Leo Kall, Kallocain's depiction of a totalitarian world state is a montage of what novelist Karin Boye had seen or sensed in 1930s Russia and Germany. Its central idea grew from the rumors of truth drugs that ensured the subservience of every citizen to the state.… (more)

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